El LAAC 2022 reúne de nuevo a los mejores aficionados de América Latina

Tras su cancelación en 2021 debido a la pandemia mundial de COVID-19, el inminente regreso del Latin America Amateur Championship (LAAC, Campeonato de Aficionados de América Latina) este mes de enero está generando mucho entusiasmo entre los competidores que se reúnen anualmente con ocasión de este “Major” para los mejores aficionados de la región.

Esta séptima edición del LAAC también es motivo de celebración y expectación para sus fundadores,  el Masters Tournament, The R&A y la USGA. Las tres instituciones fundadoras pueden dar fe del impacto de esta competencia en América del Sur, América Central, México y el Caribe, y el éxito de los participantes en el LAAC en sus respectivos majors: el Masters, el Open y el U.S. Open.

El campeón del LAAC recibe una invitación al Masters Tournament en Augusta National Golf Club y, desde 2020, una exención para The Open Championship. El ganador también recibe exenciones completas para The Amateur Championship, U.S. Amateur Championship y cualquier otro campeonato de aficionados de la USGA para el que sea elegible, y está exento para la etapa final de clasificación del U.S. Open Championship. Los subcampeones están exentos para las etapas finales de clasificación para The Open y el U.S. Open Championship.

Desde su victoria en el LAAC de 2017 en su país de origen, el chileno Joaquín Niemann, que ocupa ahora el 31º puesto del mundo, ha competido en dos Masters, dos Open Championships y tres U.S. Open Championships. Pasó el corte en todos ellos en 2021. El último ganador del LAAC en 2020, el argentino Abel Gallegos, de 19 años,  ya ha participado en dos Majors (Masters 2020 y The Open 2021).

Gallegos participará una vez más en el LAAC, junto con 107 de los mejores aficionados de la región y otro ex ganador, Paul Chaplet de Costa Rica. Chaplet ganó la segunda edición del Latin America Amateur Championship en 2016 en el recorrido de Teeth of the Dog de Casa de Campo, República Dominicana, que será sede del LAAC por tercera vez del 20 al 23 de enero de 2022.

En 2019, los hoyos finales de Teeth of the Dog a orillas del Caribe fueron el telón de fondo de un emocionante duelo entre el costarricense Luis Gagne y el mexicano Álvaro Ortiz. Ortiz se impuso y se convirtió en el primer aficionado campeón del LAAC en pasar el corte en Augusta National.

Después de quedarse cerca en varias ocasiones, fue la primera victoria para México en el LAAC, evento hasta ahora dominado por Chile, con tres ganadores (Matías Domínguez, 2015; Toto Gana, 2017; Niemann, 2018). Los otros tres ganadores (y varios subcampeones) proceden de México, Argentina y Costa Rica.

No obstante, muchos participantes de las otras 25 naciones representadas en el LAAC tienen el nivel de experiencia y capacidad necesarios para desafiar el dominio de los cuatro países ganadores, aunque la estrella argentina del equipo universitario de los Arkansas Razorbacks, Mateo Fernández de Oliveira, parte como favorito sobre el papel por estar mejor posicionado en el ránking mundial de aficionados (43º).

El panameño Omar Tejeira Jaén (62º), el brasileño Andrey Borges Xavier (80º) y el peruano Julián Pericó (100º), que llegó a la Ronda de 32 en el U.S. Amateur de 2020, son claros contendientes dentro de un grupo de competidores en el que el ránking y las hazañas del golf universitario no son los únicos indicadores del éxito.

Tres de los cuatro puertorriqueños en el LAAC de 2022 han tenido la oportunidad de medirse con algunos de los mejores del mundo en el Abierto de Puerto Rico. Erick Morales terminó empatado en el puesto 55 en 2015 y sus compatriotas Roberto Nieves y Jerónimo Esteve también han competido en este evento del PGA TOUR.

En enero de 2022, el Latin America Amateur Championship volverá a brindar una oportunidad de triunfo a todos los contendientes, desde el paraguayo Ezequiel Cabrera, de 14 años, hasta el veterano costarricense Álvaro Ortiz, de 53 años. Y Casa de Campo reunirá de nuevo a la familia de golf aficionado de la región después de una larga espera.

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